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Insectos Megadiversos

Una de las consultas más frecuentes para los entomólogos de Guatemala es acerca de la cantidad de especies de insectos en el país. Aún no conocemos el número exacto, pero aquí damos el primer paso.

Entonces, ¿cuántas especies de insectos hay en Guatemala?

Esta es una duda frecuente cuando este grupo de organismos surge en la conversación. Sin embargo, es una pregunta muy difícil de responder y, hasta el momento, no contamos con una respuesta definitiva (ni aproximada). Por ahora, como lo explica el Dr. Jack Schuster de manera tan amena, la respuesta más adecuada es «a saber«.

Antes de continuar, debemos hacer la distinción entre especies registradas y especies existentes en una región. Para explicarlo de una manera sencilla, una especie y sus datos de localidad (p.e. país, departamento, municipio), necesitan ser publicados en una revista científica (o libro) para poder ser contados como un registro oficial. Por lo tanto, el número de especies de insectos registradas no siempre reflejan el número total de especies existentes en un área. En especial, si los estudios son escasos y los organismos son difíciles de identificar.

Entonces, si queremos saber el número de especies de insectos en Guatemala, ¿por dónde empezamos? El párrafo anterior, nos da una idea: por la literatura científica. Pero… ¿qué buscamos?. Definitivamente, además de contar con los libros y revistas en físico, la existencia de recursos electrónicos hace la búsqueda mucho más sencilla (pero tampoco se obtiene ninguna respuesta con especies+insectos+Guatemala). Con tantos grupos de insectos es casi imposible obtener un número tan fácilmente, así que, para avanzar, debemos tratar la búsqueda como cualquier otra y refinarla.

Para lograr esto, debemos recordar que los insectos, y el resto de organismos, están clasificados jerárquicamente en categorías taxonómicas. Brevemente, estas categorías van desde especie (el nivel más «específico»), las cuales se van agrupando (de acuerdo con sus relaciones evolutivas) formando categorías más grandes, hasta llegar al nivel de dominio (el nivel más «general»). La categoría que abarca a todos los insectos es una «clase» (la Clase Insecta) y esta contiene la categoría de órdenes (p.e. Orthoptera, Coleoptera, Lepidoptera) que, a su vez, se dividen en subórdenes, superfamilias, familias, etcétera, hasta llegar al nivel de especie.

Al verlo de esta manera, se hace un poco más lógica la manera de contar el número de especies de insectos en Guatemala: debemos empezar por saber cuántos y cuáles son los grupos superiores presentes en el país, para poder encontrar la información que necesitamos. Afortunadamente, conocemos los órdenes registrados, por lo que podemos enfocarnos en grupos individuales y encontrar información particular acerca de cada uno.

Para hacer un cálculo rápido, y así dar el primer paso para resolver nuestra pregunta, la meta fue contar cuántas familias (de los 25 órdenes) poseen, al menos, una especie registrada en Guatemala. De esta manera, obtuve un listado preliminar con el número mínimo de familias presentes en el país, considerando que: 1. la información que se obtuvo puede estar incompleta y 2. aún faltan muchos grupos que están en el país, pero no están registrados oficialmente.

Finalmente, ¿cuántas familias de insectos hay en Guatemala?

Al final de este rápido ejercicio, y después de revisar una buena cantidad de literatura, logré acumular la increíble cantidad de 478 familias de insectos con al menos una especie registrada en Guatemala. Como era de esperarse, la mayoría de familias (73%, n=349) se ubica dentro de los cinco órdenes más diversos de insectos (i.e. Coleoptera, Hymenoptera, Diptera, Lepidoptera y Hemiptera). Estos cinco órdenes contienen más de 800,000 especies a nivel mundial por lo que, si tan sólo un 1% de esas especies estuviera en nuestro país, ya podríamos considerar la presencia de unas 8,000 especies de insectos en el territorio nacional.

Aunque los 20 órdenes restantes parecieran menos diversos, con 129 familias, aún pueden poseer una cantidad bastante considerable de especies. Si añadimos tan sólo el 1% de las casi 100,000 especies que contienen a nivel mundial, podríamos añadir otras 1,000 especies a nuestro conteo. Sinceramente, estos números son sumamente conservadores. Aunque muchas familias pueden estar representadas por una única especie en el país, también se han registrado más de 700 especies de una sola familia de Coleoptera (Cerambycidae), y más de 400 especies de una sola familia de Hymenoptera (Formicidae), y ni siquiera son las más diversas de cada orden.

Antes de poder predecir cuándo habrá una respuesta definitiva a nuestra pregunta inicial, debemos tener en cuenta que, en nuestro país, los fondos dedicados a estudios taxonómicos y colecciones científicas son muy escasos, y que existe una cantidad muy pequeña (o nula) de entomólogos nacionales especializados en cada grupo. Por lo tanto, no es extraño que la mayoría de datos de la entomofauna local sean obtenidos a través de las investigaciones internacionales, que se realizan con especímenes colectados en nuestro país.

Además, es importante mencionar que muchos de los registros existentes datan del siglo pasado (o antepasado) y es muy posible que muchos de los hábitats explorados en ese entonces ya no existan en la actualidad. Entonces, los registros previos son una base, pero es urgente realizar un inventario nacional actualizado de este grupo megadiverso para evaluar su estado en el país. En resumen, va a pasar algún tiempo antes que obtengamos un número concreto de las especies de insectos que habitan en Guatemala, pero (¿tal vez?) cada vez estamos más cerca de conocerlo.

Referencias

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